AFC Uniteds ordförande om den unika satsningen i Eskilstuna

AFC United är föreningen som inte vill vara som alla andra. För tio år sedan existerade den inte, nästa säsong kan klubben komma att spela allsvenskt – på Tunavallen.
Bakom projektet, som har delat Eskilstuna i två läger, står en rysk affärsman som går sin egen väg.
– Jag är van vid att göra det ovanliga, säger Alex Ryssholm.

9 augusti 2016 06:00

En kul satsning som gynnar fotbollen i Eskilstuna eller ett svek mot Citys rötter?

Det planerade samarbetet mellan den nio år gamla Solnaklubben AFC United och Eskilstuna City, som fyller 110 år nästa år, har satt hela fotbollsetablissemanget i 016-området i gungning.

Mitt i stormens öga står en 58-årig jurist från St Petersburg.

– Det är mycket känslor och jag respekterar och har full förståelse för att det finns en rädsla. Men vi vill inte trampa någon på tårna eller utnyttja någon. Vi är lika beroende av dem (City) som de är av oss och med ett öppet samarbete ska vi visa att det här kommer att gynna alla.

Han står på Tunavallens ena långsida och spanar ut över konstgräset. Regnet har precis avtagit och solen skiner åter över arenan som invigdes fem år innan Alex Ryssholm startade AFC-resan tillsammans med bland andra frun Olga Åstedt, som nu är sekreterare i klubben, och José Franco, klubbens kassör.

– Det är en jättefin arena. Jag var och tittade på Friends Arena också, men den är för stor. Tunavallen är perfekt.

Alex Ryssholm flyttade till Sverige i slutet på 80-talet, innan dess hade han som jurist hjälpt Scania att etablera sig på den ryska och ukrainska marknaden. Därifrån var steget till att själv ge sig in på bussmarknaden inte så långt. I dag basar Alex Ryssholm över moderbolaget Bussmarket Sweden som i sin tur har en rad dotterbolag.

Han har gjort stora pengar i bussbranschen, pengar som han till stor del har pumpat in i sitt fotbollsprojekt de senaste nio åren. Exakt hur mycket Alex Ryssholm har investerat i AFC United vill han inte gå in på, men:

– Det handlar om många miljoner, konstaterar han.

Allting började 2007 när Alex Ryssholm ville skapa någonting som inte redan fanns i Sverige. I breddidrottens förlovade land ville han forma en fotbollsakademi med höga ambitioner influerad av Europas fotbollsgiganter.

– Målet var att skapa en klubb som inte redan finns, bygga en klubb som är annorlunda och som spelar en fotboll som inte spelas i Sverige i dag. Vi vill inte vara en klubb i mängden.

Alex Ryssholm gjorde studiebesök hos bland annat Barcelona, Leicester och Juventus. Resultatet: Athletic Football Club Academy. Tränare anställdes på heltid och ett komplex, som hittills har kostat över 30 miljoner kronor, med gym, konferenslokal, lägenheter till spelare och villa till tränare, har byggts i Sollentuna.

– Det är Sveriges första privatägda fotbollsakademi. Vi väntar nu på bygglov för hall och konstgräs.

För att akademins spelare skulle kunna delta i turneringar bildades ungdomslag och efter ett par år startades även ett representationslag upp som inledde i de lägsta Stockholmsserierna.

– Vi började i division 7 men fick en plats i division 4 efter ett samarbete med Atletico Husby.

Att samarbeta med, eller överta platsen från, klubbar har gått som en röd tråd genom AFC Uniteds historia. Efter att ha tagit klivet från division 4 till division 3 kom 2012 nästa möjlighet till en genväg i seriesystemet när krisande division 1-laget Väsby United hörde av sig.

Alex Ryssholm betalade över en miljon kronor ur egen ficka och var plötsligt bas över ett lag i Sveriges tredje högsta serie.

– Visst, vi hade kunnat vänta 5-6 år på att ta steget upp till division 1, men det hade inneburit lika stor kostnad. Nu kunde vi vinna tid och locka grabbarna med spel på högre nivå.

Och nivån skulle bli ännu högre. På hösten 2014 vann laget division 1 norra och en plats i eliten var ett faktum. Men trots fina resultat i Superettan har publiktillströmningen uteblivit på Skytteholms IP i Solna och sponsorintäkterna är blygsamma. Pengar från Alex Ryssholms familj och företag bär klubben, men allting har en gräns.

– Vi har bestämt att vi ska satsa så mycket som vi orkar. Den här flytten öppnar upp fler möjligheter och för oss handlar det om överlevnad.

För en månad sedan presenterades det planerade samarbetet som ska ta AFC till Eskilstuna och som är tänkt att ge laget ett lyft såväl publik- som sponsormässigt.

– Det var blandade känslor när City hörde av sig. Vi har etablerat oss i Stockholm och får offra mycket för att flytta hit. Men det är svårt för oss som Sveriges yngsta klubb att locka publik.

AFC:s plan, enligt Alex Ryssholm, är att låta viss ungdomsverksamhet finnas kvar vid anläggningen i Sollentuna.

– Akademin har stor del i vår framgång, säger Alex Ryssholm och nämner André Österholm och Robert Åstedt som två spelare som gått hela vägen från pojklaget 2007 till dagens a-trupp.

Huvudverksamhet ska dock flyttas till Eskilstuna enligt planen och i Alex Ryssholms vision finns det nybygda lägenheter för spelare samt ett samarbete med även Eskilstuna United.

– Vi ska komma med snällhet och öppenhet. Med tiden kommer rädslan för oss försvinna.

I kväll ska medlemmarna i City säga sitt när klubben håller extra årsmöte. Alex Ryssholm är säker på utgången.

Jag tror att City tar emot oss med öppna armar.

Frågan är hur AFC, en udda fågel i den svenska fotbollen, ska lyckas vinna Eskilstunapublikens gunst som stadens nya elitlag om flytten blir av?

– Vi ska visa publiken att vi inte är här för att spela för oss själva. Vi vill ge någonting tillbaka och ska göra allt för att förtjäna deras kärlek.

Är det aktuellt att försöka locka hem forna Eskilstunaspelare?

– Vi kan absolut tänka oss att bjuda hit Eskilstunakillar, men de ska prestera. Uppfyller de kraven finns det inga begränsningar.

När får vi se allsvensk herrfotboll på Tunavallen?

– Vårt mål är Allsvenskan, minimum övre halvan av Superettan. Vi ska bygga på successivt och på sikt nå Europa League.

Trodde du det här när ni började för nio år sedan?

– Vi ville utveckla spelare och hade stora ambitioner, men jag trodde inte att vi skulle hamna här.

Var befinner sig klubben om tio år?

– Då har vi blivit Eskilstunas eget lag, skaffat oss ett hem här. Många har sagt att vi kommer att försvinna år efter år. Jag är van vid att göra det ovanliga.

Känner du dig som Eskilstunas svar på Romas Abramovich?

– Nja, Abramovich köper klubbar, jag bygger dem.

Så jobbar vi med nyheter
 Läs mer här!
David Berggren